Para entender por qué tantos veteranos de la industria mostraron hace unos días su consternación ante la noticia de la muerte de Oliver Frey, primero hay que entender la evolución de los medios sobre los videojuegos.

Frey fue uno de los fundadores de Newsfield, el editor responsable de la explosión de las revistas de videojuegos en el Reino Unido a principios de los 80. La empresa comenzó a publicar un catálogo postal de juegos ZX Spectrum que evolucionó rápidamente hasta convertirse en una revista llamada Crash. Otras cabeceras míticas, como la revista sobre Commodore Zzap!64 o la de Amstrad Amtix, llegaron poco después.

Hubo momentos en que los jugadores no tenían acceso a la información sobre los nuevos juegos antes de su lanzamiento. No había rumores en internet, ni filtraciones en redes sociales. Y un juego no salía en una revista, básicamente era así y no existía. E incluso cuando un juego aparecía en las primeras páginas, había muchas posibilidades de hacerlo con solo unas pocas capturas de pantalla en blanco y negro. A menudo, estas capturas fueron literalmente fotografías tomadas de la pantalla, reproducidas luego en un granoso papel. Illucidar cómo se vio realente el juego, el final, era casi un arte arcano.

Eran también tiempos anteriores a la aparición de los kits y los materiales de prensa, los cuales homogeneizaron más tarde la información. Hoy en día, si una revista quiere poner un juego en su portada, tiene a su disposición una serie de imágenes aprobadas entre las que elegir, todas ellas facilitan descargables en un servidor proporcionado por el departamento de relaciones públicas de la editora. En los ochenta, sin embargo, el arte de las portadas se creaba a medida, encargando a los ilustradores que convirtieran esos abstractos pantallazos con pixeles en imágenes atractivas y llamativas. Y nadie fue más prolífico o flexible que Frey: entre 1983 y 1991 Newfield publicó cientos de revistas y, salvo excepciones, el rico y detallado arte de Oliver Frey ocupó la portada de todas ellas.


El primer número de la revista Crash, con un monstruo robot macabro cuyos ojos reflejan una pantalla que reproduce Space Invaders.

Nacido en Suiza en 1948, Frey pasó algún tiempo en el Reino Unido durante su infancia, y en los setenta se volvió más allá para estudiar en la London Film School y trabajar como ilustrador independiente. Uno de sus trabajos más notables durante este período fue elegido por Richard Donner para crear el cómic que se vio durante la secuencia de apertura de la película Superman de 1978. Frey también ilustró viñetas para Planet of the Apes, contribuyendo a la influyente serie Trigan Empre de la magazine Look & Lean y dibujó a Dan Dare para el reboot de Eagle de principios de los ochenta.

Al mismo tiempo estaba haciendo su trabajo. convencionalFrey también produjo bajo el seudónimo de Zack arte erótico gay para revistas que publicó junto a su pareja durante toda su vida, Roger Kean. Russell T. Davies ha comentado en una ocasión que el arte romántico y sexy de los dibujos animados de Oliver Frey fueron una gran influencia en su premiado trabajo con Queer as Folk.

Sin embargo, es en el mundo del videojuego en el que Frey se hizo un nombre. Sus polemicas y vibrantes portadas fueron lo primero que cientos de miles de lectores vieron cuando compraron sus revistas favoritas cada mes. A veces Frey reinterpretaba grandes franquicias multimedia, cuando la portada era sobre un videojuego que adaptaba un gran éxito de taquilla. James Bond, Batman, Robocop, James Voorhees… los dibujó a todos, ya todos se los hicieron propios.

Pero cuando el título no era tan conocido, sus portadas podrían ser sorprendentemente originales y abstractas. Una famosa versión de Crash de 1987 mostraba a Fred Astaire y Ginger Rogers bailando en un teclado. El otro tenía a un surfista sobrio sosteniendo un Spectrum en un tazón azul pastel. Para la Navidad de 1985, dibujó a Papá Noel dándole una copia de Space Invaders a un gigantesco monstruo alienígena verde. Los joysticks se transformaban en tísimas torres de ciudadelas de ciencia ficción, y macabros phantasmas lanzaban juegos de aventuras con sus ojos brillantes.

Sus portadas también flirtearon con la polemica, a medida que los juegos se volvían más sedientos de sangre y las revistas seguían sus caminos. El juego de aventuras Dun Darach de 1985 inspiró una portada con temática bondage en la que una hechicera con poca ropa dominaba a un joven musculoso encadenado. La portada de Frey para el juego Barbarian de Palace Software mostraba a un joven guerrero casi desnudo, cubierto de sangre mientras apuñalaba a su oponente en el pecho. Los quiosqueros se quejaban, los lectores estaban emocionados.


Una portada sangrienta de Oli Frey de Crash Magazine, que muestra a un bárbaro ensangrentado y en topless clavando una espada en un enemigo.

Por supuesto, el tiempo pasó, los presupuestos de las revistas cayron en caido as medura que los last echoes del boom de los ocho bits se desvanécían y las burridas de stock photos comenzaron a reemplazar las creaciones de Frey en números que cada vez tenían menos páginas Newsfield intentó lanzar varias publicaciones nuevas, como la revista de terror FEAR y la consola The Games Machine, pero la empresa nunca logró volver a tener el mismo éxito que en los ochenta. Sus cabeceras fueron vendidas a Europress en 1991 y aguantaron unos cuantos números más, pero sin la característica estética de Frey para unirlas solo fue cuestión de tiempo que cayeran.

Sin embargo, el impacto de su arte se mantuvo intacto. Su estilo distintivo, mitad energía caricaturesca y mitad pintura con aerógrafo, quedó grabado en la memoria de todos los jugadores que vi cuando se acercaban a un quiosco para comprar el nuevo número de Crash o Zzap. Aunque nunca trabajó en ningún videojuego, su arte era la visión por defecto de como se íán los juegos para toda una generación de usuarios de videojuegos para computadora.

Desde que me enteré de su muerte, he estado pensando en un talento comparable, alguien que produjo tanto en un campo único con una forma tan consistente e influyente. La leyenda de Marvel Comics Jack Kirby es uno de ellos. También produjo una cantidad increíble de trabajo en un período de tiempo relativamente corto y nunca mostró una disminución en la calidad o la imaginación. Drew Struzan es otro, el famoso artista de carteles de películas cuyas alucinantes representaciones fotorrealistas de Luke Skywalker, Indiana Jones y otros marcaron la estética de éxito de taquilla Hollywood de los ochenta. Ambos tenían estilos propios, inmediatamente reconocibles, que definieron sus géneros.

Es testamento del compromiso y talento de Frey que esas comparaciones tienen sentido. Pero no fue un titán distante de los medios; él era uno de nosotros, alguien que no solo vio el potencial del videojuego en Reino Unido desde el principio, sino que también inspiró sin fin a toda una comunidad ya todo un medio, alguien que vertió esa pasión en su trabajo.

Estos últimos años, con el crèquente interés por el videojuego retro, tanto Frey como Kean recuperaron sus conexiones con los ocho bits y se reconectaron con su base de fans. Crash fue relanzado por Fusion Retro Books, primero como una edición anual nostálgica y luego como una revista retro mensual. Frey se involucró en el proyecto y produjo arte nuevo, al mismo tiempo que vendía impresiones y carteles de ilustraciones icónicas a los fanáticos. Si hay algún consuelo en la triste noticia de esta semana es, al menos, saber que este increíble artista finalmente pudo ver lo mucho que significó su trabajo para muchos de nosotros.


Traducción de Josep Maria Sempere.

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